Duurzaam partnership krijgt VR-vleugels

Een levensechte vlucht met een parapente in virtual reality. Technopolis pitchte het originele idee bij verschillende partijen. RMDY kwam als winnaar uit de bus. Een parapentevlucht in virtual reality werd het eerste, knappe resultaat van het duurzame partnership tussen Technopolis en RMDY.

Begin juli 2018 was het zover, de officiële lancering van de Sport 2.0 tentoonstelling in Technopolis. Een VR-parapente was één van de eyecatchers. Een bijzondere combinatie van sport en nieuwe technologie.

Wat een ervaring!

In Technopolis neem je niet alleen een virtuele duikvlucht, je gaat letterlijk de lucht in. Een grijparm heft het harnas op waar je met een VR-bril in zit. Naast het prachtige landschap dat je in virtual reality ziet, voel je ook wind. Je stuurt makkelijk zelf. Je begint op een berg en vliegt tot aan een waterval. Daarna kan je kiezen: rechtdoor, rechts of links. Zo vlieg je verder langs hoge bergtoppen, diepe wateren en mysterieuze kastelen. De beleving duurt ongeveer twee minuten, zelfs al crash je onderweg.

 

“We kiezen bij Technopolis steeds voor technologie die tot de verbeelding spreekt. Met onze tentoonstelling Sport 2.0 verenigen we sport en wetenschap. De trekpleister van deze tentoonstelling moet jong en oud aanspreken. We willen een opstelling die bezoekers in een compleet andere omgeving brengt én die een minder toegankelijk sport, toegankelijk maakt. Daar zijn we met de VR-parapente écht in geslaagd.”, aldus Dries Desagher, verantwoordelijke partnerships bij Technopolis.

Duurzaam partnership

Verschillende partijen werden voor dit project gepitcht. Technopolis koos uiteindelijk voor RMDY. We toonden de mogelijkheden van de technologie met onze demo’s en overtuigden Technopolis van onze technische kennis van Unity, het platform waarmee de VR-omgeving ontwikkeld wordt. Daarnaast zorgden onze iteratieve projectaanpak en hoge betrokkenheid mee voor de doorslag. We zijn niet gewoon een technologieleverancier, maar gaan een duurzame samenwerking met Technopolis aan.

“Ons technisch team van ingenieurs en ontwikkelaars staat in voor het conceptualiseren, ontwerpen en bouwen van al onze opstellingen en installaties. Dat was niet minder waar voor de VR-parapente. De grijparm, het harnas, de bekabeling, … vormde geen probleem voor onze exhibition developers. Echter, had het team, rekeninghoudend met de bijkomende physics, onvoldoende kennis om de virtual reality omgeving te ontwikkelen. RMDY bood ons niet alleen de technische expertise die we zochten, maar stond ook open voor een duurzaam partnership dat verdergaat dan een pure leverancier-klant-relatie. Dat bewijst RMDY meteen door haar Summer of Inspiration 2018 bij ons te laten doorgaan.”, vertelt Dries.

Nadat Technopolis beslist om samen met ons de VR-parapente te bouwen, definiëren we de noden, vereisten en verwachtingen.

Musts en verwachtingen

Eén van de meest voorkomende problemen bij virtual reality is misselijkheid. Wanneer de beweging die je lichaam in werkelijkheid maakt, niet overeenkomt met de bewegingen en het beeld in de virtuele omgeving, dan word je misselijk. “Onze grootste angst is dat een bezoeker misselijk wordt tijdens de parapentevlucht en dat de vooropgestelde wauw-ervaring in mineur eindigt. Dat kunnen we ons niet veroorloven. De virtuele bewegingen moeten 100% overeenkomen met de werkelijke, want ons evenwichtsorgaan kunnen we niet foppen.”, vertelt exhibition developer Randy.

Een vlekkeloze communicatie tussen hardware, software en de fysieke opstelling was een absolute must. Daarnaast was het belangrijk dat de beleving zo intuïtief mogelijk is. “Bij ons geldt de regel keep it simple. Hoe minder knopjes, stappen, settings en gebruiksaanwijzingen, hoe beter. Zonder al te veel uitleg zou een bezoekers de parapentevlucht moeten kunnen voltooien. Veel van onze bezoekers zijn kinderen, zij hebben vaak geen geduld wanneer iets niet werkt naar hun verwachtingen. Bovendien is de VR-parapente één van onze nieuwste opstellingen en dat vormt een wachtrij. Het gebruik moet vlot gaan en daarbij is stabiliteit belangrijk. Een trekpleister die stilvalt en buiten dienst is, is not done.”, aldus Randy.

Verder hechtte Technopolis belang aan technologiekeuze. Als wetenschapstempel wil het bezoekers laten kennismaken met de laatste nieuwe technologie en de mogelijkheden ervan. Geen VR-headset waarmee je in de woonkamer op je PlayStation kan spelen, maar wel de laatste nieuwe versie met de beste resolutie. Ook het virtuele landschap moest adembenemend, bijna levensecht zijn.

Omdat de technologie nog jong is en er heel wat research en development aan te pas komt, stond het team voor een aantal technische uitdagingen om aan al deze musts en verwachtingen te voldoen.

Onvoorziene, technische uitdagingen door jonge technologie

Voor dit project was ons developmentteam verantwoordelijk voor de creatie van het VR-landschap in Unity. In eerste instantie was het landschap heel nauwkeurig getekend, met een hoge framesnelheid. “De developers van RMDY had een fantastisch knap landschap ontworpen. Bewegende lucht, wiegende bomen en grassprietjes, gedetailleerde rotsen, wandelende koeien, … maar die duizenden bomen betekenen ook duizenden veelhoeken en dat resulteert in een zware, real-time rendering.”, vertelt Randy.

Uiteindelijk renderde het gedetailleerde beeld niet vloeiend, soms werden er geen 90 frames per seconde gehaald en dat resulteerde in schokkende beelden.

“Met jonge technologie bots je soms op onverwachte obstakels, maar dan is de manier hoe je ermee omgaat enorm belangrijk. Samen zoek je naar oplossingen om het probleem op te lossen. En daar blonk RMDY in uit.”, aldus Dries.

We stelden voor om het landschap te optimaliseren. Dankzij light baking lieten we de schaduw slechts één keer berekenen in plaats van continu. Ook het landschap in de verte werd aangepakt: de detailgraad van de bomen verlaagden we evenredig met de afstand van de kijker.

Door die twee technieken toe te passen, losten we het probleem van de vertragende, schokkende beelden op en dat was voor ons team de grootste uitdaging. Echter, om de pijnpunten van zo’n opstelling écht te kennen, is testing enorm belangrijk.

User testing & feedback

Zowel Technopolis als wij vinden het belangrijk dat er op basis van user testing en feedback geoptimaliseerd wordt. De opstelling moest gebruiksvriendelijk, realistisch en intuïtief zijn. Daarom schakelde Technopolis twee medewerkers in die in hun vrije tijd parapente-vliegen. Zij hielpen de ervaring zo levensecht mogelijk te maken. Ze deelden hun kennis over vliegsnelheid, stuurbewegingen, draaihoeken etc. De parapente-experten gaven ook input voor een tutorialvideo die bezoekers te zien krijgen wanneer ze in de wachtrij staan.

Daarnaast gingen we aan de slag met een testpubliek. De opstelling werd opgesteld voor bezoekers van Technopolis. Na hun vlucht stelden we een aantal vragen: werd je misselijk? was het een leuke ervaring? was het duidelijk hoe je moest sturen? wist je meteen wat je moest doen? etc.

De feedback van de bezoekers was positief: het is een superleuke ervaring, het sturen is duidelijk, ze weten meteen wat ze moeten doen en ze worden – gelukkig – niet misselijk. En dat was één van de belangrijkste vereisten van Technopolis.

Resultaat & toekomst

Sinds juli 2018 is de VR-parapente van Technopolis geopend voor het grote publiek. Ons werk kan je dus ook zelf uittesten. De eerste maanden na de lancering nemen we de technische support nog voor onze rekening en voeren waar nodig optimalisaties door.

Ook voor vernieuwing van de tentoonstelling ziet Technopolis ons als de geschikte partner. Mogelijk zorgen we in de toekomst voor een volgende eyecather. Wil je zelf eens met een parapente door een virtuele wereld vliegen? De VR-opstelling in Technopolis is tijdens de openingsuren van Technopolis doorgaand geopend, voor iedereen vanaf 8 jaar en tot 120 kg.

Bouw of denk je zelf aan je eigen ‘eyecatcher’ en je zoekt een challenger, technologische partner of gewoon wat advies. Geef een seintje, wij zetten je project graag mee op de rails.